viernes, 16 de julio de 2010

Saadanius hijazensis: Nuevo primate fósil cerca de una bifurcación clave

Los seres humanos y los grandes simios hacen parte de la superfamilia Hominoidea, mientras que los macacos, mandriles, langures y otros "monos" del Viejo Mundo hacen parte de la superfamilia Cercopitecoidea.

Ambas superfamilias se separaron en la época temprana del Oligoceno según los datos provenientes de la comparación de genomas de ambos grupos.

Sin embargo, entre el período de 30 y 23 millones de años hay pocos fósiles que nos indiquen como eran morfológicamente los primates es esta época, que se estima en la que ocurrió la separación entre hominoideos y cercopitecoideos.

Según los datos geológicos se tiene la región de Afro-Arabia como el espacio geográfico donde se dió la separación de las dos superfamilias. ¿Por qué Afro-Arabia? Pues durante el Oligoceno la península arábica se encontraba unida a África. el Mar Rojo no existía, y Afro-Arabia se encontraba separada de Asia por el mar de Paratetis, un mar que existía al sur de Europa y el occidente de Asia que se fue cerrando hasta formar el actual Mediterráneo.

Pues afortunadamente este "hueco fósil" empezó a llenarse con el hallazgo de Saadanius hijazensis, un nuevo primate encontrado en Arabia Saudita.

La nueva especie ha sido ubicada exactamente hace unos 28 millones de años, y podría haber persistido incluso más tiempo antes de que se registrase la escisión.

El rasgo anatómico que indicaría que esta especie se encuentra cerca de la base de separación entre hominoideos y cercopitecoideos, está en el oído. Saadanius tiene el hueso ectotimpánico (el anillo óseo que sostiene la membrana timpánica) con forma tubular, que carece de las características propias de hominoideos o cercopitecoideos lo que permite inferir que la separación entre las dos superfamilias se dió entre 29 y 24 millones de años.

Es importante resaltar que Saadanius hijazensis no es el ancestro más antiguo del ser humano. Pues con esta especie no empezó la evolución humana. Antes de los primates hubo otros grupos de mamíferos, y antes de ellos los reptiles, y así hasta la primera célula. Saadanius tampoco es el mono más antiguo conocido. Solo es un mono muy cerca de la importante escisión entre los dos grupos de monos del Viejo Mundo. Una de estas ramas resultantes, la de los hominoideos es la que condujo hacía nosotros.

Si desea saber más sobre clasificación de los primates puede ver el artículo "Los humanos en el grupo de los primates"

También hay una columna reciente de Glenys Álvarez sobre nuestra condición primate llamada "El precio de ser bípedos y cabezones"

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